ST. LOUIS – Depois de quase uma década como o melhor ginasta americano, Sam Mikulak disse que sentiu um alívio imediato no sábado quando se alinhou para sua terceira equipe olímpica.

“Oh meu Deus, eu realmente consegui”, disse ele mais tarde, explicando a alegria que sentiu ao ouvir seu nome gritar quando uma das ginastas foi para os Jogos de Tóquio.

Há um ano, Mikulak, seis vezes campeão nacional na competição geral, nunca teria sonhado que se juntaria à equipe olímpica deste ano com os americanos Brody Malone, Yul Moldauer, Shane Wiskus e Alec Yoder.

Mikulak, de Newport Coast, Califórnia, entrou em depressão e lutava contra problemas de saúde mental quando os Jogos de Tóquio foram adiados, disse ele. A mudança dramática na programação o deixou perdido e em pânico sobre seu lugar no mundo, especialmente sem nenhuma ginástica para lhe dar um senso de propósito.

Com a ajuda de psicólogos, incluindo um terapeuta e um psicólogo esportivo, Mikulak, de 28 anos, disse que finalmente entendeu que sua autoestima não estava ligada ao seu desempenho atlético. Também parecia que sua felicidade não dependia de ser perfeito, embora perfeição seja algo que a ginástica exige. Essa percepção o catapultou de volta ao topo de seu esporte.

“Estou muito feliz por estar aqui”, disse ele, acrescentando que não está mais obcecado por vencer. “Acho que essa foi a grande mudança.”

A era de Sam Mikulak está quase no fim, disse ele. Ao se aposentar no final deste ano, ele percebeu que Malone não é só o futuro do esporte, mas também o seu presente. As atuações de Malone nos últimos meses dão credibilidade a essa ideia. Durante este tempo, Malone (21) de Summerville, Geórgia, ganhou seu segundo campeonato nacional da NCAA no all-around com Stanford. Ele também venceu o campeonato nacional dos Estados Unidos, terminando em primeiro em ambos os dias das eliminatórias olímpicas.

Malone venceu os testes no sábado, bem à frente do vice-campeão Yul Moldauer (24) de Arvada, Colorado, e Shane Wiskus (22) de Spring Park, Minnesota, que terminou em terceiro. Malone e Moldauer garantiram as duas vagas garantidas na equipe olímpica, enquanto Wiskus e Mikulak foram selecionados por uma comissão de ginástica americana.

Além disso, Alec Yoder, de Indianápolis, de 24 anos, foi selecionado para competir no espaço olímpico extra que os Estados Unidos conquistaram com sua atuação no Campeonato Pan-Americano Sênior no início deste mês. Ele será um especialista em eventos do cavalo com alças e não competirá no evento por equipes.

O elenco principal de quatro homens tem uma mistura de personalidades e experiência: Mikulak é o veterano que pratica a atenção plena e a gratidão diária. Malone é o recém-chegado calmo e firme. Moldauer é a animadora e ruidosa líder de torcida. Wiskus, o epítome da resiliência.

Brett McClure, o coordenador da equipe masculina de alto desempenho, chamou Malone de “um garanhão” após os testes.

“Ele parecia imperturbável”, disse ele sobre Malone, que quase não demonstrou emoção ao mudar de máquina para máquina e dominar os testes olímpicos.

No entanto, os moldavos são tudo menos estóicos. Sua energia positiva é desenfreada – ele é conhecido por dar aulas de breakdance em festas – e McClure disse que aprecia como isso motiva as ginastas ao seu redor.

Nos exames, Moldovan encerrou todos os eventos balançando os braços, dançando e gritando com a multidão como se tivesse acabado de ganhar uma medalha de ouro.

“Eu sempre tento trazer o hype à tona”, disse ele. “Quero que minha equipe sinta a energia que a compõe.”

Para Wiskus, a promoção ao time olímpico mostrou como ele pode se destacar e suportar até as adversidades mais difíceis. Quando soube que seu nome pertencia ao time, ele chorou porque estava muito emocionado.

Ele não conseguia inventar a história do que tinha passado ultimamente, disse ele, mesmo que tentasse. Sua temporada na Universidade de Minnesota foi interrompida no ano passado e ele foi proibido de se exercitar em seu quintal e depois em academias locais. Finalmente, de volta ao campus de Minnesota, a universidade cortar sua rotina de ginástica masculina. Existia há 118 anos e conseguira produzir excelentes ginastas como Wiskus, apesar de não ter espaço suficiente em sua academia para um piso de ginástica em tamanho real.

Então, no campeonato nacional daquele mês, Wiskus caiu da barra três vezes – silenciando a multidão de preocupação – antes de finalmente terminar sua rotina. Voltou com forte atuação nos exames para provar que a seleção norte-americana pode contar com ele.

“Acabei de tocar o toque”, disse Wiskus. “Eu disse a mim mesmo que já tinha passado por o suficiente. Estou pronto para mostrar o que posso. “

Juntos, o objetivo do time será conquistar a primeira medalha olímpica masculina de ginástica americana em 13 anos. A última vez que a equipe subiu ao pódio nas Olimpíadas foi quando conquistou a medalha de bronze nos Jogos de Pequim em 2008. McClure, que ajudou a equipe masculina dos EUA a conquistar a medalha de prata nas Olimpíadas de 2004, disse que quebrar essa seqüência não seria fácil neste ano.

A equipe dos EUA foi particularmente atingida pela pandemia porque o fechamento de universidades em todo o país resultou no fechamento de universidades, disse ele, e muitos dos atletas de sua seleção nacional estavam treinando em universidades.

“Se você olhar para a China, Rússia e Japão, todos eles imediatamente jorram e podem ficar juntos e continuar treinando, mas nós não”, disse McClure. “Então isso foi difícil.”

No entanto, a equipe pode pedir conselhos a Mikulak sobre como lidar com as pressões das Olimpíadas e encontrar uma maneira de, pelo menos, ter o melhor desempenho. Ele competiu em dois Jogos Olímpicos, com as duas equipes masculinas terminando em quinto lugar em competições por equipes. Em 2012, Mikulak terminou em quinto lugar em movimento. Em 2016 ele foi o quarto na barra horizontal.

Seus companheiros disseram que não gostariam de nada mais do que encerrar sua carreira com “algum hardware”, disse Moldauer, referindo-se a uma ou duas medalhas olímpicas. E eles esperam ajudá-lo com isso.

Pensando em que conselho ele poderia dar a seus companheiros de equipe, todos os quais são atletas olímpicos pela primeira vez, Mikulak disse que os avisaria para não internalizar as expectativas de outras pessoas. Faça você mesmo a ginástica, disse ele, e não se coloque sob pressão.

“Eu gostaria que alguém tivesse me dito Eu isso ”, disse ele.

By Carlos Henrique

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