Os dinossauros atingiram seu tamanho máximo possível?

Os cientistas acreditam que os titanossauros cresceu rápido e não diminuíram a velocidade até atingirem seus enormes tamanhos adultos. “Se compararmos suas taxas de crescimento ao longo da vida [those of] animais vivos, aproxima-se mais das taxas de crescimento que observamos nas baleias. É incrivelmente rápido”, diz Rogers.

Ao contrário das baleias, os titanossauros não tiveram o benefício de consumir leite rico em proteínas e nutritivo fornecido a eles por suas mães, acrescenta Rogers. Em vez disso, esses dinossauros saíram para encontrar sua própria comida. “Manter suas taxas de crescimento altas é uma maneira pela qual a maioria dos saurópodes difere de seus primos dinossauros carnívoros, que parecem ter paralisado seu crescimento com mais frequência com a idade”.

E embora os titanossauros fossem os maiores saurópodes, Carrano aponta que seus ancestrais saurópodes já eram bastante grandes. “Passar de um ancestral de 20 a 30 toneladas para um peso de 70 a 80 toneladas provavelmente não exigiu tanta inovação evolutiva”, diz ele. Ele explica que todas as estruturas e sistemas já estão prontos para o sucesso em grandes portes.

“Os saurópodes desenvolveram pescoços longos desde seus primos primitivos, os saurópodomorfos”, diz Skye Walker, assistente de campo da Instituto de Ciências de Elevação para Exploração de História Natural, que realiza pesquisas de campo em Montana e Wyoming. “Isso lhes permitiu uma dieta variada e acesso a uma variedade de alimentos nutritivos”, diz ela.

Devido ao seu tamanho crescente, os saurópodes desenvolveram bolsas de ar “pneumáticas” em seus ossos para tornar seus esqueletos mais leves. “Esses sacos de ar eram feitos de tecido mole conectado aos pulmões”, diz Walker. “Isso facilitou o carregamento do peso e permitiu uma oxigenação mais eficiente em todo o corpo. Graças a isso, ao contrário dos mamíferos, os saurópodes podem crescer quase indefinidamente”.

dinossauros predadores tinham bolsas de ar pneumáticas, como as aves modernas, diz Carrano, e provavelmente descendiam de um ancestral comum. No entanto, acredita-se que eles também tenham desenvolvido de forma independente em outros grupos, incluindo pterossauros e saurópodes. “Isso teria aumentado a capacidade respiratória e aliviado aqueles ossos enormes sem sacrificar sua força.” Carrano explica que os saurópodes também tinham pés curtos e membros colunares para suportar seu enorme peso. “Essas são todas as características que são levadas ao extremo nos maiores titanossauros”, diz ele.

Titanossauros também tinham adaptações escondidas em suas articulações. Armita Manafzadeh, pesquisadora de pós-doutorado que estuda biologia na Universidade de Yale, aponta que dinossauros não aviários menores, como t rex tinham articulações bem ajustadas nas quais seus ossos se encaixavam com precisão, muito parecido com os nossos. Em contraste, os titanossauros tinham articulações com enormes quantidades de cartilagem mole nas extremidades de seus ossos. Essa diferença na estrutura articular, principalmente em membros-chave como o quadril, é uma adaptação para suportar melhor o enorme peso corporal do animal, diz ela.

No entanto, de acordo com Carrano, é menos claro como os titanossauros conseguiram superar seus ancestrais saurópodes. Talvez eles simplesmente tivessem mais tempo para desenvolver corpos maiores depois que seus ancestrais jurássicos desapareceram. Por outro lado, eles podem ter adquirido novas inovações – ajustando sua anatomia existente para que pudessem crescer ainda mais. “Mas não há uma grande diferença que torne a resposta óbvia. Também é possível que tenham se beneficiado com a disponibilidade de novos alimentos, principalmente plantas com flores, que não existiam no Jura”, diz Carrano.

Ainda não está claro se os titanossauros poderiam ter ficado maiores se os dinossauros não tivessem sido extintos.

“Acho que pode ter havido saurópodes um pouco maiores, mas não dramaticamente”, diz Carrano. Ele diz que é útil pensar em “ordens de magnitude”, que tecnicamente se refere a mudanças por fatores de dez, para pensar em mudanças maiores de magnitude. Passar de 1 tonelada para 10 toneladas, por exemplo, é um grande negócio, diz ele – muito mais do que ir de 10 para 20 toneladas. “Há uma mudança de tamanho no primeiro, mas não no segundo.”

By Gabriel Ana

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