Há um tempo após o Big Bang, quando o universo estava em sua infância e as primeiras estrelas brilharam, que continua sendo um dos capítulos mais misteriosos da história do cosmos.

Se os astrônomos pudessem estudar aqueles dias caóticos e inebriantes do início do universo, eles poderiam começar a desvendar como o cosmos evoluiu ao longo de mais de 13 bilhões de anos. Eles puderam finalmente entender as forças extraordinárias que deram origem a estrelas, galáxias, buracos negros e planetas – incluindo mundos além da Terra que poderiam suportar vida.

Mas mesmo com os mais modernos observatórios no espaço e no solo, os cientistas não tinham os meios para observar os objetos mais antigos e distantes do universo.

Até agora, é isso.

A NASA vai lançar o maior e mais poderoso telescópio conhecido pela humanidade, um gigante de US $ 10 bilhões chamado Telescópio espacial James Webb. O observatório do tamanho de uma quadra de tênis, que está programado para decolar de um espaçoporto europeu na Guiana Francesa no sábado, será capaz de ver com mais profundidade e detalhes do que qualquer outro telescópio que já existiu.

A NASA apelidou a missão de “Momento Apollo” – um salto gigante à frente que pode revolucionar nossa compreensão do universo e do lugar da humanidade nele.

“É meio clichê dizer que isso mudará o curso da astronomia, mas poderia muito bem fazer você”, disse Marcia Rieke, astrônoma da Universidade do Arizona.

Rieke liderou o desenvolvimento de um dos quatro principais instrumentos do telescópio Webb, uma câmera infravermelha especialmente desenvolvida, chamada NIRcam, nos últimos 20 anos. Ela disse que Webb pode desvendar os segredos do universo primitivo, remontando a 100 milhões de anos após o Big Bang. Ele também pode observar exoplanetas com instrumentos sensíveis o suficiente para estudar suas atmosferas e procurar bioassinaturas potenciais de vida extraterrestre.

Apesar de todos os seus benefícios potenciais, a missão também é uma das mais ousadas da NASA.

Um empreendimento arriscado

Uma vez lançado, o telescópio Webb passará cerca de um mês viajando até um ponto em órbita ao redor do Sol que fica a cerca de 1 milhão de milhas da Terra.

Concepção artística do Telescópio Espacial James Webb no espaço.NASA

O destino do observatório é conhecido como o segundo ponto Lagrange ou L2 e foi escolhido porque o telescópio pode permanecer em uma órbita estável com um lado do telescópio constantemente voltado para a terra e o sol. Isso ajuda a proteger os instrumentos do telescópio do calor e da luz que podem interferir em suas observações.

Mas a um milhão de milhas de distância, a NASA não pode enviar astronautas ao telescópio para atualizações ou reparos se algo der errado. Os astronautas visitaram o Telescópio Espacial Hubble na órbita da Terra baixa em cinco missões de manutenção separadas entre 1993 e 2009. Isso não será uma opção, disse Greg Robinson, diretor do programa de Webb na NASA.

“Não há ajuda no caminho”, disse Robinson. “Assim que sai do planeta, está por conta própria.”

Telescópio espacial de última geração

O Telescópio Espacial James Webb é uma colaboração entre a NASA, a Agência Espacial Européia e a Agência Espacial Canadense. O observatório foi proposto pela primeira vez há mais de 30 anos e é projetado para ajudar os astrônomos a descobrir como o universo moderno surgiu.

Mas o projeto gerou polêmica. No curso de seu desenvolvimento, o telescópio excedeu os bilhões em orçamento e foi concluído com mais de uma década de atraso. Tem sido uma estrada longa e frequentemente acidentada para os milhares de cientistas e engenheiros ao redor do mundo que estiveram envolvidos no projeto.

Agora Webb está finalmente pronto para começar.

O observatório terá como base o legado do lendário telescópio espacial Hubble, que está em operação desde 1990. Embora o Hubble seja responsável por décadas de descobertas científicas e algumas das imagens mais impressionantes do cosmos, incluindo os famosos Pilares da Criação, o telescópio é limitado no que pode ver – e a que distância – está.

O espelho principal do telescópio Webb, que coleta e focaliza a luz de objetos no cosmos, será o maior que voará no espaço.

By Gabriel Ana

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