O espaço interestelar é um cemitério de almas perdidas. Longe de qualquer estrela, esses planetas flutuam no escuro como navios fantasmas à noite.

Ver alguém exige paciência e um olhar atento. Mas uma nova abordagem, baseada em dezenas de milhares de imagens coletadas pelas instalações do Observatório Europeu do Sul, levou à identificação de até 170 mundos “perigosos” em potencial em nosso canto da galáxia.

Se for confirmado que uma boa parte deles são planetas, isso sugeriria que a Via Láctea está repleta de exilados solares.

“Pode haver bilhões desses planetas gigantes flutuando livremente vagando livremente na Via Láctea sem uma estrela hospedeira.” diz Hervé Bouy, astrônomo do Laboratoire d’Astrophysique de Bordeaux, na França.

Todos os planetas renegados começam sua existência nos mesmos vórtices de gás e poeira que criam um sistema solar típico, mas algumas dessas nuvens de matéria podem ser muito pequenas para formar a parte em forma de estrela do sistema.

É difícil dizer quantos virginianos nascerão sem nenhuma estrela à vista e quantos serão lançados do ninho. Simplesmente não temos informações suficientes.

Por serem planetas, não brilham com a ferocidade de uma estrela. Separados de um sistema solar, eles não seguem nenhuma órbita que de outra forma poderiam ser identificados como exoplanetas.

A maioria dos suspeitos foi vista indiretamente como covinhas no espaço-tempo, já que seus corpos maciços distorcem momentaneamente o fundo da luz das estrelas, um método que geralmente não é adequado para uma segunda olhada.

O que realmente precisamos é de um número significativo de vilões aos quais possamos voltar indefinidamente para busca e análise.

Os astrônomos por trás dessa última rede de arrasto de dados aproveitaram o fato de que os planetas recém-nascidos brilham com calor residual por muitos milhões de anos.

Ao escanear essa fraca assinatura de radiação em meio a imagens capturadas pelos telescópios de alta potência do ESO, eles foram capazes de compilar uma enorme lista de candidatos a “planetas flutuantes” dentro das constelações de Alto Escorpião e Ophiuchus.

“Medimos os minúsculos movimentos, cores e luminosidade de dezenas de milhões de fontes em uma grande área do céu.” diz Núria Miret-Roig, astrônoma e primeira autora do Laboratório de Astrofísica de Bordeaux.

“Essas medições nos permitiram identificar com segurança os objetos mais fracos nesta região, os planetas rebeldes.”

É improvável que tudo venha a ser planetas. Das 170 assinaturas, apenas 70 puderam realmente se qualificar.

Embora as lentes gravitacionais ou a oscilação reveladora de uma estrela sendo puxada por uma companheira pesada possam fornecer pistas claras sobre o tamanho de um planeta, é mais difícil estimar a massa apenas com a luz.

Um vilão mais leve pode ser maior. Ou pode ser um sinal de que está recém-assado.

Ligar cada candidato à idade aproximada da região de formação estelar do espaço em que ele se encontra ajuda a estabelecer limites em sua massa provável, mas alguns ainda podem ser grandes o suficiente para ser tecnicamente uma estrela de queima fraca com menos massa Qualify.

Embora ainda haja muito trabalho a ser feito para rastrear esses nômades das trevas em potencial, o sucesso da técnica nos coloca no caminho para reunir os números necessários para entender melhor suas origens.

A densidade de vilões por si só sugere que o modelo isolado de “colapso do núcleo” pode não ser a única forma de produzi-los, o que dá credibilidade a uma parte significativa dos planetas expulsos.

De forma empolgante, estamos à beira de uma nova geração de tecnologia de observação espacial projetada para nos ajudar a expandir nosso conhecimento de tais objetos elusivos ainda mais, e possivelmente nos permitir estudar seu destino, bem como seu passado.

“Esses objetos são extremamente tênues e pouco pode ser feito com as instalações atuais para examiná-los.” diz Bouy.

“O ELT [Extremely Large Telescope] será absolutamente crucial na coleta de mais informações sobre a maioria dos planetas desonestos que encontramos. “

Este estudo foi publicado em Astronomia natural.

By Gabriel Ana

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